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Engenheiros japoneses conseguiram colocar um protótipo de elevador em escala reduzida no espaço no sábado, destinado à Estação Espacial Internacional.

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É o material da fantasia. Você entra em um elevador e pressiona um botão com uma seta para cima. Quando as portas se fecham, você ouve uma voz desencarnada flutuando suavemente pelos confins.

“Subindo. Wa-aaaaaaaaay subindo.”

Quão alto? Bem, neste caso, o céu não é mais o limite, se um experimento japonês se concretizar, por mais distante que esteja agora. A noção de um elevador que pode levá-lo ao espaço sideral está sendo testada depois que engenheiros japoneses conseguiram colocar um protótipo em escala reduzida no espaço no sábado, destinado à Estação Espacial Internacional.

Naquele dia, a Agência de Exploração Aeroespacial do Japão lançou um propulsor carregando dois satélites, cada um ligeiramente maior que um dispensador PEZ e conectado com um cabo de 33 pés, de Tanegashimi. Os satélites, um deles contendo um elevador controlado roboticamente, constituíram a última etapa de um projeto de pesquisa chamado STARS-Me (Space Tethered Autonomous Robotic Satellite – Mini elevador).

O Japão havia disparado três protótipos anteriores do STARS-Me, mas esse esforço realmente testará como o motor do minielevador funcionará com um cabo em um ambiente de gravidade zero. Se os resultados forem encorajadores, isso pode estimular ainda mais a empresa de construção Obayashi a colocar a coisa real em operação até 2050. Durante o desenvolvimento, protótipos adicionais podem ser testados para tarefas relativamente menores, como reabastecer espaçonaves ou mover cargas úteis.

Um elevador para o espaço sideral pode ser improvável, mas do ponto de vista econômico, faz sentido, pois um elevador de boa-fé desse tipo certamente reduzirá os custos de construção e lançamento de foguetes. Há também um bônus ambiental, pois um elevador certamente elimina a dependência de poluentes de combustíveis fósseis para propulsão, bem como o lixo espacial em órbita que consiste em propulsores abandonados e outros detritos de embarcações.

A ideia desse meio de transporte não é novidade. O engenheiro aeronáutico Jerome Pearson brincou seriamente com o conceito na década de 1970, o que impressionou o autor de ficção científica Arthur C. Clarke a incluí-lo em seu livro The Fountains of Paradise. O professor russo Konstantin Tsiolkovski também imaginou um cenário semelhante ao sonhar com a possibilidade de uma torre espacial com uma ferrovia. E em 2003, o cientista Bradley Edwards recebeu financiamento da NASA para criar um projeto prático para um elevador, que foi abandonado devido a uma possível interferência com satélites em órbita.